¿Por qué se nos arrugan las yemas de los dedos en el agua?

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La epidermis o capa externa de la piel está formada por unas células llamadas queratinocitos que poseen un esqueleto intracelular muy robusto constituido por una proteína llamada queratina.

La capa externa de la epidermis, llamada estrato córneo, está compuesta por tanto por esas bandas alternas.

Cuando las manos se empapan de agua, la queratina la absorbe y se hincha. El interior de los dedos, en cambio, no sufre ningún abultamiento.agua1

Como consecuencia hay una cantidad excesiva de estrato córneo y este se arruga igual que una falda fruncida.

Esta acumulación se produce en lo dedos de las manos y los pies porque la epidermis es mucho más gruesa ahí que en cualquier otra parte del cuerpo. El pelo y las uñas que poseen otros tipos de queratina también absorben algo de agua y por eso se ablandan.

El hecho de que la queratina de nuestros dedos absorban el agua de la que están recubiertos se debe al fenómeno de la ósmosis.

La ósmosis es un fenómeno físico-químico según el cual, teniendo una membrana semipermeable separando dos espacios con agua y solutos en disolución, el agua difunde por si sola desde el sitio de menor concentración de solutos al de mayor concentración, todo esto sin que se trasvasen los solutos.

Por esto, cuando os bañáis en agua dulce (la cual tiene una menor concentración de solutos que las células de la epidermis) la piel de los dedos absorbe el agua y se hincha.

Sin embargo, si os bañáis en agua del mar (agua salada, con alta concentración de solutos), al tener esta mayor concentración de solutos, el agua no difunde hacia la epidermis.agua3

Para comprobar esto, yo mismo he realizado un experimento bastante simple: llenáis dos tarros con agua, uno con agua del grifo normal (agua dulce) y otro con agua salada (le echáis un puñado de sal), y metéis una mano en cada uno. Al cabo de media hora aprox. sacáis las manos y podéis comprobar que solo los dedos de la mano en contacto con el agua dulce se han arrugado; además, da igual que el agua esté caliente o fría.

Aparte de esto, los dedos se pueden arrugar (absorber agua) también cuando nos bañamos en el mar, mediante el mecanismo llamado ósmosis inversa, que consiste en que si se aumenta la presión del lado de mayor concentración, puede lograrse que el agua pase desde el lado de alta concentración al de baja concentración.

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